Шепчущий в темноте

Шепчущий в темноте

Шепчущий в темноте

Заметка от писателя: изначально данный рассказ, действие которого происходит до событий "Потерянного поколения", был опубликован в самом первом номере журнала Jump Point (декабрь 2012г.).

Люди усложняют вещи. У них это всегда прекрасно получалось. Посмотрите на любую функционирующую цивилизацию и вы увидите хаос, смятение и угнетенность. Это могут быть люди, Шиан, Бану, Вандуулы, кто угодно. Мы можем выглядеть по-разному, быть сложены по-разному, но взгляните глубже и вы найдете все те же терзающие страхи, тревоги и чувство незащищенности.

Тоня Ориэл смотрела на зияющую бездну за окном. Адажио в 4 от Касели мягко доносилось сквозь в общем-то пустой корабль. Сканеры циклически проходили по своим спектрам в поисках любых отмеченных аномалий.

Пустота. Она была чистой, простой, постоянной.

Спокойная безмятежность окутала плечи Тони как одеяло. Такое ощущение может присутствовать только когда вы единственный человек на тысячи километров вокруг. Любой другой может расположиться на Терре, Земле или Титусе с их переполненными людьми мега-городами. Там вы ни на минуту не окажетесь в такой ситуации, чтобы над, под или перед вами не было людей. Все так шумело. Тоне была нужна тишина.

Ее корабль, "Маяк", дрейфовал сквозь тишину. Тоня настроила практически каждое крепежное место на судне, установив туда различные сканеры, системы дальней связи или оборудование для георазведки, чтобы корабль смог увезти ее все дальше и дальше от шума.

Но проблема была в том, что шум продолжал следовать за ней.

* * * *

Спустя три недели свободного дрейфа Тоня больше не могла откладывать этого. Пора ей было пополнить припасы и продать собранные данные и минералы. Она надеялась, что после починки, установки новых очистителей и обновлений спектра у нее еще останется достаточно средств для приобретения некоторых запасов пищи.

Грузовой транзитный узел Ксениа в системе Бейкер был наиболее близким к дому пунктом, который она посещала за последние несколько лет. Тоня задала курс на сближение через изменяющиеся схемы причаливания/отбытия кораблей. Трафик на станции был плотнее чем обычно. Как только "Маяк" пристыковался, экран загудел множеством новых сообщений из спектра. Она перевела их на свой мобиГлас и вышла в шлюз.

Тоня остановилась у входа и насладилась этим последним моментом одиночества, пока в шлюзе проходила декомпрессия. Затем она нажала на кнопку.

Звук людей волной ворвался внутрь. Она сделала паузу, чтобы привыкнуть к этому, отрегулировала свою сумку и пересеклась с толпой.

Помимо бара "Факел Экспресс" Карл также владел небольшой информационной сетью. Этот старый инспектор давно канувшего в лету снаряжения для терраформинга обменивал ходовые минералы на выпивку и информацию. Тоня знала его уже много лет. В отношении приходящих людей Карл был настоящим сокровищем.

"Экспресс" оказался практически безлюдным. Тоня сверилась с местным временем. Шел вечер, так что не было никакой реальной причины для подобной обстановки. Группа георазведчиков сидела за столиком в углу и вела приглушенную беседу. Карл оперся на барную стойку и наблюдал за сатабольным матчем на настенном экране. Его плотные пальцы отбивали ритм какой-то мелодии в его голове.

Он посветлел, когда увидел Тоню.

– Так, так, так, чем обязаны такой честью, доктор? – произнес он с ухмылкой.

– Не начинай, Карл.

– Конечно, простите, доктор. – Должно быть ему было скучно; он называл ее так только когда хотел учинить драку. Тоня швырнула свою сумку на землю и опустилась на стул.

– Есть что-нибудь интересное? – Тоня собрала свои волосы обратно в хвост.

– У меня все отлично, Тоня, спасибо, что спросила. Дела идут несколько медленно, но ты знаешь каково это. – сказал Карл с сарказмом и прокатил по стойке стакан с выпивкой для нее.

– Да ладно, Карл, я не собираюсь быть твоим постоянным гостем ради светских бесед.

Карл вздохнул и осмотрелся.

– На данный момент я приму любых гостей, каких только смогу привлечь. – Он налил себе выпить из раздатчика. Тоня развернула свой мобиГлас и показала ему информацию о грузе. Он просмотрел ее. – В этот раз вроде как вращаешься вхолостую, да?

– Я знаю. Есть у тебя на примете какие-нибудь покупатели?

– Сколько ты надеешься получить?

– Сколько удастся, – сказала Тоня, делая маленькие глотки. Она знала, что Карла раздражали вопросы без ответа. – Мне нужны деньги.

– Возможно мне удастся выручить для тебя десятку, – сказал он после долгой паузы.

– За десятку я отдам тебе своего нерожденного ребенка.

– Со всеми теми нерожденными детьми, что ты мне задолжала, пора бы тебе уже начинать, – сказал он. Тоня хлопнула его по руке.

Один из георазведчиков подошел к бару с пустыми стаканами. Он был молод. Один из тех, кто придерживался этого привлекающего внимание поношенного стиля. Наверное перед выходом он потратил целый час, доводя свой образ до совершенства.

– Повтори.

Пока Карл наливал, георазведчик посмотрел на Тоню, давая своим внешним данным шанс пустить в ход их магию. Попытка провалилась. Карл поставил на стойку набор свежих напитков. Георазведчик расплатился и несколько обескураженный вернулся на свое место.

– Думаю, кому-то ты понравилась, – передразнил ее Карл.

– Не мой типаж.

– Пылкий?

– Точно. Тоня посмотрела на георазведчиков. Они действительно вели какой-то тайный разговор. – Есть идеи, для чего они здесь?

– Конечно.

– Правда? О чем они говорят?

– Ни о чем... ну, во всяком случае для меня. – Карл вытащил наушник и протянул его ей. Тоня протерла его и прислушалась. Внезапно она смогла громко и отчетливо расслышать их разговор. Потрясенная Тоня взглянула на Карла.

– У тебя на столах микрофоны?! – прошептала она. Карл дал понять, чтобы она замолкла.

– Я торгую информацией, дорогая, так что да, – сказал Карл, практически обидевшись на такой вопрос, предполагающий, что он может не подслушивать за своими посетителями.

Тоня сделала еще глоток и стала слушать разговор георазведчиков. Понадобилось совсем немного времени, чтобы вникнуть в суть. По всей видимости Корт, георазведчик, который пытался произвести впечатление на Тоню своей суровостью, получил сведения от своего дяди во Флоте ОЗИ. Дядя проводил поисково-спасательные учения в системе Аид, когда их сканеры внезапно зафиксировали залежи кериума на Аиде II. Будучи военными, они, конечно, не смогли ничего поделать, но Корт и его товарищи договаривались тайно пробраться туда и собрать ресурсы.

Кериум пользовался ажиотажным спросом. Если эти георазведчики не врали, речь шла о солидном состоянии. Полученных средств хватило бы на ремонт "Маяка", а возможно даже и на установку некоторых улучшений.

Но что еще лучше, они очевидно не знали как найти эти залежи. Кериум не отображается при стандартном сканировании металлов или радиоактивности. Чтобы найти его, а тем более извлечь без повреждений, нужен специалист. К счастью для Тони, она знала как осуществить обе эти операции.

– У тебя так изменился вид, – сказал Карл и наполнил ее стакан. – Хорошие новости?

* * * *

Карл разгрузил ее трюм со скидкой, чтобы она смогла вылететь так скоро, как только возможно. Последний раз, когда она проверяла обстановку, георазведчики все еще сидели в "Экспрессе". Судя по разговорам, они не покинут станцию еще в течение пары часов. Может даже задержатся на день.

Тоня вывела "Маяк" из дока и вернулась к своему любимому уединению. Двигатели рокотали, унося ее все дальше в глубины космоса и приближая к заветной цели.

Система Аид была гробницей, последним монументом древней гражданской войны, которая уничтожила целую систему и обитавшую там расу. Аид находился у Тони в списке обязательных для изучения мест, но каждый год систему осаждали свежие партии молодых ученых, которые исследовали ее ради своих диссертаций, или охотников за сокровищами, которые искали оружие, расколовшее Аид IV напополам. Система стала слишком шумной для посещения.

Тоня должна была признать, что пролет мимо Аида IV всегда вызывал трепет. Не каждый день увидишь внутренности планеты, уничтоженной во время своего расцвета.

Также ходили слухи, что система была населена призраками. Всегда находился такой пилот, который знал парня, который в свою очередь знал еще кого-то, кто видел нечто при пролете через систему. Истории варьировались от необъяснимых технических неполадок до полномасштабных наблюдений призрачных кораблей. Все это было абсурдом.

Через Аид проходил свободный поток судов, а главный полетный маршрут огибал центральные планеты. Тоня замедлила свой корабль до тех пор, пока в потоке трафика не образовался достаточный промежуток. Затем она свернула с курса и направилась к Аиду II.

Она минула барьер из неработающих спутников и вошла в бурлящую атмосферу Аида II. "Маяк" начало трясти, когда он добрался до облаков. Видимость упала до нуля, и внезапно корабль окунулся в шумный, ревущий и давящий воздух. Тоня не сводила глаз с приборов и расширила зону оповещения о препятствиях, чтобы убедиться, что она не врежется в гору.

Вдруг облака рассеялись. "Маяк" спикировал в зону низкой гравитации над непроглядно черным океаном. Тоня быстро откалибровала маневровые двигатели для атмосферного полета и принялась долго разглядывать планету вокруг себя.

Как и ожидалось, это была наружная оболочка. Здесь повсюду присутствовали следы разумной цивилизации, но все они были раздроблены, обуглены или уничтожены. Она миновала обширные изогнутые города, построенные на вершинах размашистых сводов, призванных отгородить здания от касания поверхности самой планеты.

Тоня сохраняла крейсерскую высоту полета. Рев ее двигателей отзывался эхом сквозь широкие пустые ландшафты. Солнце стало еще одной жертвой уничтожения планеты. Облачность никогда не ослабевала, из-за чего поверхность ни разу не видела дневного света. Она всегда была погружена в темный серо-зеленый туман.

Тоня изучила топологию местности, чтобы проложить курс, и настроила сканеры на поиск уникальной запрограммированной сигнатуры кериума. Она включила автопилот и просто глядела в окно.

Находясь сейчас здесь, она упрекнула себя за то, что не прилетела сюда раньше. Тот факт, что Аид II был одним из наиболее тщательно научно исследованных мест в ОЗИ, не имел значения. Увидев всю необъятность разрушений собственными глазами, Тоня почувствовала, какие усилия приходилось прилагать светлейшим умам человечества в попытке разгадать эту тайну. Кем они были? Как им удалось настолько эффективно стереть свой собственный род с лица земли? Откуда мы знаем, что они действительно сами себя уничтожили?

Несколько часов прошли безуспешно. Тоня быстро перекусила и выполнила свои обычные дела. Она дважды проверила настройки сканеров на предмет ошибок в начальных установках. Несколько месяцев назад  она проводила георазведку планеты и так ничего и не нашла, а на обратном пути обнаружила, что один отключенный параметр в настройках погубил все результаты сканирования. Тот случай все еще не давал ей покоя. Это была ошибка дилетанта.

Она достала несколько научных материалов об Аиде и на середине чтения статьи об экзобиологии аидцев ее экран издал прерывистый звук. Тоня пулей примчалась к нему.

Прибор показал слабый сигнал наличия кериума внизу. Она трижды убедилась в правильности настроек прежде чем поверила в надежду. Все параметры казались верными. Над простирающимся впереди бесконечным морем из мертвых деревьев расположился небольшой город. Выглядело это так, как будто орбитальный лазер или что-то иное ударило по нему, вырезав в земле и зданиях кратеры гигантской глубины.

Тоня присмотрелась: кратеры уходили в землю примерно на двести метров, обнажая сети подземных туннелей. Они были похожи на некую транспортную систему.

Тоня искала подходящее место для посадки, которое было бы скрыто от пролетающих мимо кораблей. Если она все еще будет здесь к моменту появления георазведчиков, корабль разоблачит ее, и ситуация значительно усложнится.

Она надела защитный костюм и респиратор. Она могла проверить сканеры корабля через свой мобиГлас, но на всякий случай захватила еще один ручной сканер-картограф вместе со своим добывающим снаряжением. Наконец, она активировала свой транспортировочный контейнер в надежде, что мощности антигравитационных амортизаторов хватит для доставки кериума обратно.

Тоня ступила на поверхность. Вокруг нее хлестал ветер, неистово вздымая в воздух волны пыли. Она толкала контейнер перед собой сквозь выжженный лес. Сучковатые ветви царапали по ее костюму по мере продвижения вперед. Над головой неясно вырисовывался город, черные силуэты которого виднелись на фоне серо-зеленых облаков.

Ее любопытство взяло верх, поэтому Тоня решила подняться вверх на городские улицы. Она уверила себя, что батарея контейнера лучше перенесет обходной путь, поскольку антигравитационным компенсаторам проще анализировать гладкие улицы, нежели пересеченную местность.

Тоня с трепетом двигалась через пустынные улицы. Она изучила странные изгибы архитектуры; каждый из них отображал совершенно чуждое, но при этом блестящее понимание механики распределения веса и давления. Все это место выглядело одновременно естественным и причудливым, интеллектуально очаровывающим и эмоционально иссушающим.

Однако сигнатура кериума здесь все еще была слабой. Тоня с контейнером обогнула уничтоженные транспортные средства, по своей форме напоминавшие слезинки. Углубления, оставленные на зданиях и улицах, натолкнули ее на мысль, что много сотен или даже тысяч лет назад здесь проходила битва.

Ближайший к залежам кериума кратер представлял собой идеальную дыру, пробитую сквозь центр города и уходящую прямо в землю. Тоня остановилась на краю в поисках самого простого способа спуститься. Контейнер мог съехать вниз, но ей самой пришлось бы лезть.

За считанные минуты она закрепила предохранительные приспособления для себя и контейнера, шагнула за край и начала медленно спускаться по веревке вдоль отвесной стены. Контейнер несколько усложнял простой спуск. Из-за антигравитационных амортизаторов любая приложенная сила могла заставить контейнер уплыть в сторону, поэтому Тоне приходилось постоянно придерживать его рукой. Чтобы еще больше осложнить условия спуска, начал подниматься ветер, который вздымал в воздух мелкие камни, ветки и куски обломков.

В воздухе пронесся пронзительный визг. Тоня замерла. Она услышала его снова и начала искать источник. Визг издавали оголенные балки, которые просто гнулись на ветру.

Внезапно она осознала, что контейнер выскользнул из ее хватки. Он медленно уплывал все дальше в кратер, а бушующий ветер хлестал его со всех сторон как игрушку. Тоня потянулась, чтобы достать до него, но контейнер уже уплыл слишком далеко. Она оттолкнулась от стены и раскачалась в сбивающих потоках воздуха. Перед тем как впечататься в стену кратера, ей с трудом удалось зацепиться за контейнер кончиками пальцев и остановить его.

От удара ее зрение затуманило, а дыхание перехватило. Нашлемный интерфейс сошел с ума. Наконец она перевела дыхание, немного передохнула и продолжила спуск.

Сканер на "Маяке" не мог более отчетливо выделить сигнатуру, чтобы установить глубину залегания минерала, поэтому ей пришлось полагаться на свой ручной сканер. Похоже, что кериум залегал между двух тоннелей.

Тоня закрепила контейнер, забралась в верхний тоннель и отвязала веревки. Она проверила, не нарушила ли буря из обломков целостность ее костюма. Компьютер работал не совсем четко, но сообщил, что все в порядке.

Она включила фонарь и активировала внешние микрофоны на своем костюме. Тоннель представлял собой идеально высеченную трубу, уходящую по уклону в темноту. Тоня не видела рельс или каких-либо источников энергии, чтобы подтвердить свою теорию о транспортной системе. Она начала свой путь.

Во тьме минули часы. Тоня почувствовала небольшое недомогание, поэтому решила отдохнуть пару минут. Она глотнула воды из запасов и дважды проверила сканер. Она все еще находилась над залежами кериума, и прибор по-прежнему показывал, что минерал располагается прямо перед ней. В этом плане немногое изменилось.

Она что-то услышала. Очень слабо. Она вызвала настройки звука и усилила внешние микрофоны. Море белого шума заполнило ее уши. Она замерла пока не услышала это вновь. Что-то тащили, а затем остановились.

В углах нашлемного интерфейса появились окна теплового и ночного зрения. Она ничего не могла разглядеть. Нельзя было сказать, насколько далеко может распространяться звук в этих обширных вытянутых тоннелях. Тем не менее она вернулась к контейнеру и достала дробовик. Убедилась, что он заряжен и даже попыталась вспомнить, когда последний раз ей доводилось пользоваться им.

Тоня начала двигаться чуть осторожнее. Она сомневалась в том, что источником звука были георазведчики. Она знала лишь, что это могли быть какие-нибудь пираты или контрабандисты. Так или иначе она не собиралась рисковать.

Тоннель начал расширяться и в конечном итоге уступил дорогу необъятной тьме. Даже прибор ночного видения Тони не позволял разглядеть конца. Она покопалась в своих припасах, достала несколько старых осветителей и зажгла один из них.

Это был город. Отраженный город, если быть точным. Тогда как один из них на поверхности доставал до небес, другой был вырезан в недрах планеты. Широкие проходы соединяли различные сооружения, пристроенные к стенам на различных уровнях. Она никогда прежде не слышала о чем-то подобном. Все размышляли о том, что систему уничтожила гражданская война. Принадлежал ли этот город другой стороне конфликта?

Она вышла к перекрестку и первому настоящему свидетельству развернувшейся здесь битвы. Баррикада из оплавленных транспортных средств блокировала один из тоннелей. Стены были обуглены от взрывов или лазерных залпов. На одной из них даже была выжжена тень.

Тоня стояла перед ней. Похоже, что у аидцев было большое округлое тело со множеством тонких конечностей. Едва ли можно во многом руководствоваться пятном тысячелетней давности на стене, но даже этот силуэт выглядел ужасающим.

Похожая на пещеру конструкция была вделана в стену неподалеку. Тоня подошла поближе, чтобы изучить тонкую работу. Это здание определенно выглядело более разукрашенным, чем большинство других сооружений здесь. Дверей не было – только узкие овальные проемы, в боковины которых была встроена какая-то технология.

Тоня решила осмотреться. Помещение представляло собой глубокую чашу с вмонтированными по бокам рядами ограждений. Все они были повернуты в одну точку – мраморный цилиндр на полу чаши. Тоня спустилась к нему. На вершине лежал маленький предмет. Она держала фонарь и дробовик наведенными на него. Он был сделан из такого же похожего на мрамор камня, как и цилиндр. Тоня посмотрела вокруг. Было ли это здание чем-то вроде церкви?

Она осторожно наклонилась, чтобы получше рассмотреть предмет и ничего при этом не нарушить. Это была небольшая резная фигурка, явно не аидской формы. Она не была знакома с чем-то подобным и задумалась, стоит ли ей взять эту вещь с собой.

Внезапно Тоня почувствовала головокружение. Она оступилась, но ухватилась за ограду и восстановила равновесие. Спустя пару мгновений все прошло. Легкая колющая боль начала пронизывать ее руку. Она потянула руку, стараясь избавиться от этой боли, а затем последний раз взглянула на маленькое резное изделие.

Тоня вышла из разукрашенного здания и посмотрела на сканер. Кериум был близко. Она последовала за указаниями сканера в темные и петляющие тоннели. Ее взгляд оставался прикован к растущему свечению экрана. Она споткнулась обо что-то, и сканер с грохотом упал на пол. Эхо от удара раздавалось еще минуту.

Тоня слегка потрясла головой. Это место... Она снова зажгла фонари, и свет от них попал прямо в лицо гнилого трупа с открытым в молчаливом вопле ртом.

«Чёрт возьми!», – прокричала она, отходя прочь от тела. Она осмотрелась кругом. Примерно в шести метрах отсюда на полу лежала еще одна фигура. Между ними находился укрепленный ящик для ценностей. Первоначальное потрясение утихло.

Тоня встала, взяла свой сканер и подошла к первому телу. Его череп был расколот, однако рядом не лежало никакого оружия: ни дубины, ни прута. Это было странно. Другой несчастный очевидно застрелился – его рука все еще удерживала пистолет. Судя по одежде они могли быть георазведчиками или пиратами. Она не знала состав воздуха здесь, так что не могла точно предположить, как долго они уже были мертвы, но подозревала, что счет идет на месяцы. Она пробралась к ящику и пинком открыла его. Кериум. Уже добытый и бережно упакованный. Сладкое облегчение пробилось сквозь усталость.

«Спасибо, парни» – Тоня быстро козырнула им.

– Жаль, что тебя тут нет, чтобы разделить добычу. – Что-то мелькнуло на ее тепловизоре.

Тоня выхватила свой дробовик и прицелилась. Все исчезло. В процессе ожидания ее дыхание стало быстрым и глубоким. Она держала палец прямо на спусковом крючке. Она снова увеличила степень усиления внешних микрофонов и просканировала зал, постоянно твердя себе, что стоит успокоиться. Успокоиться.

Каждое движение ее костюма усиливалось в сотню раз. Она шла по тоннелю с оружием наизготовку в поисках любого, кто мог быть тут вместе с ней. Что-то пробилось сквозь шум. Близко.

– Добро пожаловать домой, – прошипело в динамике.

Тоня выстрелила в темноту и развернулась. За спиной ничего не было. Она все равно зарядила еще один патрон и выстрелила повторно. Выстрелы буквально взорвали динамики ее шлема.

Она схватила ящик и побежала в полной тишине через скользкие покатые тоннели, наполненные кромешной тьмой. Она минула перекресток, где аидец все еще держал руки поднятыми в ужасе. Она продолжала оглядываться. Она могла поклясться, что здесь, прямо за границей видимости тепловизора, скрывалось нечто. И оно наблюдало за ней из шума.

Тоня бросилась к подъему, чтобы увидеть мрачный пасмурный свет, пробивавшийся через отверстие, где был выход. Ее ноги горели, а рука совершенно ослабла. Единственное чего она хотела, так это отправиться спать, но она не собиралась останавливаться. Она знала, что если остановится, то уже никогда не покинет это место.

Она поднялась по веревке и пробралась сквозь обгорелый лес обратно на "Маяк". Спустя тридцать секунд двигатели корабля уже жарили землю. Через минуту она покинула атмосферу.

Пока Аид II удалялся прочь, она пыталась успокоить свои нервы. Ее защитный костюм медленно крутился на вешалке в камере обеззараживания, и она заметила кое-что.

Блок на спине, отвечающий за дыхательные функции, был поврежден. Должно быть это случилось при падении в кратер. Он управлял снабжением костюма воздухом, и из-за поломки она получала слишком много кислорода. Головные боли, тошнота и усталость... даже тот голос. При том что ее до сих пор бросало в озноб, скорее всего это было простой галлюцинацией и реакцией на кислородное отравление.

Скорее всего.

Тоня установила курс обратно на Грузовой транзитный узел Ксениа в системе Бейкер. У нее был товар для продажи, это точно, но на данный момент она хотела оказаться в окружении людей.

Она хотела оказаться в окружении шума.

Вернувшись в камеру обеззараживания, она обнаружила, что маленькая аидская резная фигурка лежала на полу.

Перевод: H_Rush

Оригинал

Обсудить на форуме star-citizen.ru

H_Rush administrator